Jak powstaje plastik? Proste wyjaśnienie krok po kroku

Niewątpliwie jednym z najpoważniejszych problemów, z którym musi się zmierzyć nasza planeta, jest zanieczyszczenie plastikiem. Tylko w wodach całego świata unosi się ponad 5 bilionów kawałków tworzyw sztucznych, natomiast w ciągu najbliższych 20 lat te liczby mogą się nawet potroić. Nic dziwnego, że coraz popularniejsze stają się inicjatywy zero waste, których ideą jest rozsądne gospodarowanie naszymi zasobami oraz zminimalizowanie marnotrawstwa. Ale dlaczego plastik jest tak niebezpieczny dla natury i zdrowia ludzkiego? Z czego powstaje? Jak jego produkcja wpływa na środowisko?

Pisaliśmy już o siedmiu rodzajach plastiku oraz oznaczeniach na opakowaniach, dotyczących zasad składowania. Teraz czas wyjaśnić, jak plastik powstaje.

Fotowoltaika od Columbus Energy

Obecnie istnieją dwa rodzaje tworzyw sztucznych: syntetyczne i biologiczne. Tworzywa sztuczne pochodzenia biologicznego są wytwarzane z materiałów odnawialnych, takich jak tłuszcze i oleje roślinne, węglowodany oraz skrobia. Część z nich nadaje się do kompostowania.

W tym artykule skupimy się przede wszystkim na produkcji syntetycznych tworzyw sztucznych.

Z czego powstaje plastik?

Syntetyczne tworzywa sztuczne, takie jak plastik, są wytwarzane z paliw kopalnych. Zaliczamy do nich węgiel, gaz i ropę naftową, które powstały w przeszłości geologicznej ze szczątków martwych organizmów.

Producenci sięgają najczęściej po ropę naftową lub gaz ziemny. Jak wskazuje nazwa – są one wydobywane z wnętrza Ziemi, a następnie transportowane do rafinerii.

W rafinerii ropa naftowa rozdzielana jest na poszczególne składniki, na podstawie wagi i temperatury wrzenia. Proces ten rozpoczyna się podgrzaniem ropy w piecu, a następnie destylacją frakcyjną, polegającą na oddzieleniu mieszaniny związków chemicznych. Destylację frakcyjną przeprowadza się przez ogrzewanie mieszaniny, tak aby każda frakcja odparowała, a następnie skropliła się we własnym przedziale.

Poniższa ilustracja przedstawia składniki, na które zostanie podzielona ropa naftowa.

Krakowanie – co to takiego?

Do tworzenia plastiku wykorzystywana jest nafta. Należy dodać, że ma ona również inne zastosowania – znajdziemy ją m.in. w rozcieńczalniku do farb lub w środkach czyszczących.

Jednak do produkcji plastiku konieczny jest dalszy rozkład nafty, nazywany krakowaniem. W jego wyniku powstają węglowodory, takie jak etylen, propylen i butylen. Politereftalan etylenu używany jest w produkcji butelek na napoje, natomiast polipropylen – podczas uzyskiwania pojemników na jogurt.

Po wytworzeniu etylenu i propylenu następnym krokiem będzie reakcja addycji lub reakcja kondensacji. Oba typy reakcji wykorzystują różne katalizatory do tworzenia siedmiu rodzajów tworzyw sztucznych. Na tym etapie plastik nie jest formowany w konkretne kształty opakowań, lecz w granulki, które zostaną przetopione w innej fabryce.

Jak produkcja plastiku wpływa na zdrowie?

Podczas rafinacji ropy naftowej oraz wydobycia gazu ziemnego mogą uwalniać się toksyczne chemikalia, które zanieczyszczają atmosferę, wodę i glebę. Te szkodliwe substancje są poważnym zagrożeniem również dla zdrowia ludzi.

Jedno z największych skupisk zakładów petrochemicznych nosi przydomek Cancer Alley i obejmuje tereny wzdłuż rzeki Mississippi, pomiędzy Baton Rouge i Nowym Orleanem. Według Environmental Protection Agency (EPA), powietrze w tym rejonie jest o 99,6% bardziej toksyczne (z wysoką zawartością rakotwórczych chemikaliów) niż w pozostałych siedmiu parafiach leżących wokół rzeki Mississippi.

Badania wykazały, że ludzie mieszkający w pobliżu Cancer Alley są 50 razy bardziej narażeni na zachorowanie na raka niż przeciętny Amerykanin.

Popyt na tworzywa sztuczne rośnie

Produkcja tworzyw sztucznych rośnie w znacznym tempie. Przewiduje się, że światowy rynek opakowań plastikowych będzie wart 269,6 miliarda dolarów do 2025 roku. Pesymistyczne wieści płyną również ze Światowego Forum Ekonomicznego, które szacuje, że produkcja tworzyw sztucznych podwoi się w ciągu najbliższych 20 lat.

Źródło: goingzerowaste.com