Technologia NASA pomaga ratować największego rekina na świecie

CNN w ramach inicjatywy Call to Earth tym razem podejmuje temat mórz i oceanów oraz żyjącego w nich rekina wielorybiego. Stacja opowiada o tym, jak tysiące ludzi na całym świecie, biorąc udział w obywatelskim projekcie naukowym Wildbook for Whale Sharks, przyczynia się do ocalenia największej ryby żyjącej na naszej planecie. 

Rekin wielorybi

Rekin wielorybi należy do zagrożonych gatunków, a szacuje się, że w ciągu ostatnich 75 lat ich populacja zmalała o ponad 50%. Pomimo tego, że w wielu krajach rekiny są pod ochroną, wciąż padają one ofiarą przemysłu rybnego – szczególnie ze względu na płetwy, z których zupa w niektórych częściach Azji jest uważana za wyjątkowy przysmak. Ponadto zagrażają im odwierty ropy naftowej i gazu, kolizje statków czy zmiany klimatu.

Technologia NASA w służbie dzikiej przyrodzie

Wildbook for Whale Sharks, której współzałożycielem jest australijski biolog morski Brad Norman, to internetowa baza danych ze zdjęciami wykorzystująca technologię NASA do identyfikacji rekinów wielorybich w oparciu o specyficzne ubarwienie ich skóry. Tysiące ludzi z całego świata – zwyczajni obywatele, naukowcy czy organizatorzy wycieczek – udostępniają zdjęcia, które są wykorzystywane do określania lokalizacji skupisk oraz tras migracji tego zagrożonego gatunku. To z kolei może przyczynić się do planowania strategii w zakresie ochrony ich terenów lęgowych. 

Na ten moment baza zawiera około 70 000 zgłoszeń z ponad 50 krajów, co czyni ją jednym z największych na świecie projektów crowdsourcingowych w zakresie ochrony przyrody. 

W jaki sposób działa technologia?

Brad Norman wyjaśnia, że obrazy są analizowane przez algorytm skanujący plamy i paski na skórze zwierzęcia, które są wyjątkowe i niepowtarzalne jak odcisk palca u człowieka. Algorytm identyfikuje rekina, przeszukując bazę danych pod kątem pasującego wzorca.

CNN ustaliła, że wykorzystywana technologia została po raz pierwszy opracowana dla NASA do programu Kosmicznego Teleskopu Hubble’a. Algorytmy służące analizie sprawdzają się również w przypadku identyfikacji rekinów wielorybich, ponieważ plamy na ich skórze tworzą wzory podobne do gwiazd na nocnym niebie.

Zaangażowanie obywatelskich naukowców

Norman w rozmowie z CNN podkreśla, że tego rodzaju dane pozyskiwane w ramach crowdsourcingu są niezbędne do pomocy tym łagodnym gigantom. 

– W ciągu ostatnich kilku lat liczba napływających obserwacji stale rośnie. Zdjęcia, które dostajemy, są niezwykle przydatne w naszych badaniach. Dzięki nim wspólnie możemy pracować nad ocaleniem tego gatunku – powiedział biolog morski. 

Norman, który w 2006 roku został laureatem nagrody Rolex, mówi, że ochrona terenów lęgowych rekinów wielorybich to „bardzo istotna kwestia” potrzebna do ratowania gatunku, która może okazać się pomocna w dłuższej perspektywie. Dane zebrane przez „obywatelskich naukowców” dadzą mu większą szansę na to, aby to umożliwić: 

– Mogę przebywać tylko w jednym miejscu jednocześnie. Dlatego bardzo ważne jest wsparcie społeczeństwa przy naszym projekcie – dodaje Norman.

Źródło: CNN, Call to Earth