Dlaczego żółwie mają skłonność do jedzenia plastiku?

Na łamach czasopisma Current Biolog opublikowano wyniki badań, z których wynika, że żółwie morskie mylą unoszący się w wodzie plastik z jedzeniem nie tylko ze względu na jego kształt, ale również zapach. 

Tony plastiku, które wciąż gromadzą się w oceanach, stanowią zagrożenie dla ogromnej ilości zwierząt morskich – zwierzęta często się w nie zaplątują lub je zjadają. Wielokrotnie informowaliśmy o przypadkach, w których w żołądkach żółwi, wielorybów czy kaszalotów znajdowano plastikowe odpady.

Naukowcy od dawna twierdzą, że jedną z przyczyn, dla których zwierzęta morskie często zjadają tworzywa sztuczne, jest ich kształt, jaki przybierają w wodzie. W przeprowadzanych dotąd analizach nie brano jednak pod uwagę mechanizmów sensorycznych, które mogą przyciągać zwierzęta do plastiku. Narażone są zwłaszcza żółwie. 

By potwierdzić swoje przypuszczenia, naukowcy  z University of Florida przeanalizowali zachowania 15 młodych żółwi morskich, którym przez pięć miesięcy dostarczano różne substancje zapachowe. Testowane przez naukowców zapachy obejmowały czysty plastik, wodę dejonizowaną oraz pokarm, na który składała się mączka rybna i krewetkowa, a także aromaty tworzyw sztucznych nasiąknięte zapachem oceanu.

Przeprowadzone za ich pomocą badania behawioralne wykazały, że żółwie morskie wpadają w tzw. „pułapkę węchową”, która powoduje, że na plastik oceaniczny reagują tak samo, jak na pokarm. Po uwolnieniu plastiku do oceanu drobnoustroje, glony, rośliny i małe zwierzęta zaczynają go kolonizować, co powoduje powstawanie zapachów przypominających żółwiom żywność.

Tworzywa sztuczne, które przez jakiś czas dryfują w oceanie, wytwarzają zapachy, które przyciągają żółwiepowiedział dr Joseph Pfaller z University of Florida, Gainesville.